La momie de Jeremy Bentham

Si vous êtes de passage à Londres, allez faire un tour par l’aile ouest de l’University Collège, vous y verrez surement la momie du philosophe Jeremy Bentham.

Pour rappel, Jeremy Bentham (né et mort à Londres, 15 février 1748 – 6 juin 1832) était un philosophe, jurisconsulte et réformateur britannique. Sa doctrine est l’utilitarisme. Il créa le concept de panoptique, sorte de prison modèle, permettant l’observation permanente des faits et gestes des détenus grâce à un principe de vision totale applicable également aux hôpitaux, ateliers, ou écoles. Il s’impliqua d’ailleurs directement dans sa réalisation, même s’il échoua pour des raisons de financements. Michel Foucault, dans Surveiller et punir, attirera l’attention sur ce principe.

Lorsqu’il meurt en 1832 son corps est conservé et exposé, suivant ses dernières volontés, à l’University College à Londres. En effet, celui-ci avait choisi de donner son corps à la science.


Jeremy Bentham, la tête entre les jambes

Si la momie du philosophe est célèbre, la technique utilisée, n’importe quel taxidermiste ou thanatopracteur vous le dira, est bien mauvaise. Regardez l’état de conservation !

As requested in his will, Bentham’s body was dissected as part of a public anatomy lecture. Afterward, the skeleton and head were preserved and stored in a wooden cabinet called the « Auto-icon », with the skeleton stuffed out with hay and dressed in Bentham’s clothes. Originally kept by his disciple Thomas Southwood Smith,[23] it was acquired by University College London in 1850. It is normally kept on public display at the end of the South Cloisters in the main building of the college, but for the 100th and 150th anniversaries of the college, it was brought to the meeting of the College Council, where it was listed as « present but not voting ».[24]

The Auto-icon has a wax head, as Bentham’s head was badly damaged in the preservation process. The real head was displayed in the same case for many years but became the target of repeated student pranks, including being stolen on more than one occasion. It is now locked away securely.[25]

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